La tuna de Engelmann
Aunque hay quizás unas cincuenta especies de tunas en América, una de las más extendidas es la tuna de Engelmann. Esto también se llama cactus de lengua de vaca, nopal de lengua de vaca, nopal, nopal y manzana de cactus.

Su rango se extiende a lo largo de la costa del Golfo de Mississippi y Louisiana hasta Oklahoma y Missouri a través del suroeste desde Texas hasta California, Utah y Nevada hasta México. Los visitantes los encontrarán en el Monumento Nacional Organ Pipe Cactus y el Parque Nacional Saguaro en Tucson.

Esta especie adaptable crece en varios tipos de hábitats a más de 4000 pies de elevación. Prospera en casi cualquier suelo bien drenado. Como todas las opuntias, requiere pleno sol. Esto es resistente para los adolescentes bajos.

Al igual que todas las tunas, estas tienen almohadillas o juntas aplastadas, ovales a redondas. Estas articulaciones son, de hecho, áreas restringidas de los nodos del tallo.

Esta tuna produce hojas verdaderas. Sin embargo, esto no es lo que normalmente consideramos follaje. Estas hojas emergentes aparecen durante el comienzo de la primavera como crecimientos cónicos muy pequeños en el nuevo crecimiento del tallo joven. Permanecen en la planta por poco tiempo antes de caer.

Hay varias formas o tipos de esta planta con demasiados para describir. Aquí hay una descripción general que se ajusta a casi todos. Este cactus grande y vertical puede medir alrededor de cuatro pies o más de altura. Tiende a formar grupos extensos y extensos de hasta 15 pies de ancho.

Sus articulaciones tienen espinas bronceadas o blanquecinas. En casos raros, son más oscuros. Estas espinas están espaciadas aproximadamente a 1-1½ pulgadas de distancia. Las almohadillas individuales tienen aproximadamente diez pulgadas de largo. Sus flores pueden aparecer desde la primavera hasta principios del verano. Estos emergen de alrededor de los bordes de las articulaciones. Miden aproximadamente tres pulgadas de ancho y varían en color desde el amarillo hasta varios tonos de rojo y rojo anaranjado. Estas flores en forma de embudo tienen muchos pétalos que rodean el tubo floral.

Finalmente, estas flores darán paso a frutas deliciosas y comestibles. En forma de huevo, estas golosinas carnosas tienen hasta una pulgada de ancho y tres pulgadas más o menos de largo. Comenzando en verde, luego maduran a púrpura. Sin embargo, deberán pelarse antes de comerlos. Pueden tener espinas casi imperceptibles en la piel externa. Estas frutas se convierten en deliciosas mermeladas de tuna, jaleas y vino. También están confitados.

En el paisaje, la tuna de Engelmann se usa a menudo como una planta de acento o xeriscape, ya que es muy tolerante a la sequía. Esto también se recomienda para plantaciones de barrera. Por ejemplo, colóquelos entre las líneas de propiedad o cerca de la casa frente a las ventanas donde desea desalentar a los ladrones.

La tuna de Engelmann es muy fácil de mantener. Su necesidad de fertilizantes, agua y cuidado es mínima. Hay un inconveniente para estas plantas. Al igual que con el cotoneaster y el agracejo, es difícil eliminar la basura y las hojas que se atascan alrededor de la base de las plantas. Las herramientas de mango largo son las mejores para esta tarea.

Estas plantas se propagan fácilmente mediante esquejes. Algunas personas también usan semillas.

La tuna de Engelmann es una planta muy útil. Los nopals son las almohadillas tiernas y jóvenes que se cocinan y se comen. Son los favoritos en la cocina mexicana.

Los ganaderos usan antorchas para quemar las espinas de las articulaciones para que el ganado pueda navegar por las plantas. Eso trae un punto interesante. Esta especie se está volviendo muy común en los pastizales porque las semillas se propagan en el estiércol después de que el ganado se alimenta de las plantas.

Esta es una de las tunas que se puede utilizar para producir cochinilla. Este tinte natural se extrae de los cuerpos de un insecto harinoso especial que vive en las plantas. Este tinte muy colorido ahora se usa en algunos alimentos. Hubo un tiempo en que la cochinilla era un cultivo importante en el Nuevo Mundo. Pero esto se hizo menos con la llegada de los tintes artificiales.

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