Triangulum - el Triángulo del Norte
El cielo está lleno de triángulos potenciales. Solo necesitas tres estrellas que no estén en línea. Tenemos grandes asterismos triangulares: los triángulos de verano, primavera e invierno. ¿Y sabías que tenemos dos constelaciones de triángulos? El norte es Triangulum, y tiene una historia sorprendentemente larga.

Tres triángulos
Triangulum, una pequeña constelación del hemisferio norte, estuvo alguna vez acompañada por un triángulo aún más pequeño. En su atlas de 1690 Firmamentum Sobiescianum, por razones mejor conocidas por él mismo, el astrónomo polaco Johannes Hevelius tomó tres estrellas débiles de Triangulum para hacer Triangulum Minus, y luego llamó al triángulo original Triangulum Majus. Sin embargo, su reorganización no es parte de las constelaciones oficiales que ahora están en uso.

En el hemisferio sur hay un segundo triángulo oficial: el Triangulum Australe.

Historia antigua
A primera vista, una constelación de triángulos es extraña. No parece tener mucha historia, y las tres estrellas principales de Triangulum no son especialmente brillantes. Sin embargo, la historia de la constelación se remonta a unos pocos miles de años. En los antiguos catálogos de estrellas de Babilonia, el triángulo más la estrella Gamma Andromedae - etiquetado γ en la carta estelar - hizo la constelación de The Plough. Su primera aparición en el cielo de febrero antes del amanecer fue la señal para comenzar a arar en la primavera.

La astronomía babilónica fue la base de la astronomía griega. El triángulo, menos γ Andromedae, era parte de él. En un momento, lleva el nombre de la letra griega delta: Δ. Más tarde, muchos romanos lo asociaron con Sicilia debido a la forma triangular de esa isla. Al llamarlo Sicilia, creían que la diosa patrona de la isla, Ceres, había persuadido a Júpiter para que lo pusiera en los cielos. El astrónomo Ptolomeo del siglo II incluyó a Trigonon (Triángulo) entre las 48 constelaciones en su catálogo de estrellas.

Las estrellas
La estrella más brillante de Triangulum es Beta Trianguli, una estrella de tercera magnitud, por lo que ni siquiera en las 150 estrellas más brillantes que podemos ver. Junto con Gamma Trianguli, forma la base del triángulo.

Beta Trianguli es un binario cercano. Consiste en dos estrellas demasiado juntas para ver por separado, rodeándose cada 31 días. La estrella secundaria es similar al Sol, pero la primaria es aproximadamente setenta veces más luminosa y más de cuatro veces más grande. Están rodeados por un gran anillo de polvo, pero hasta ahora no hay evidencia de la formación de planetas.

Gamma Trianguli es una estrella joven, de unos 300 millones de años. (Nuestro sol es 4.6 mil millones años.) Es más de treinta veces más luminosa que el Sol, tiene 2,7 veces la masa del Sol y es casi el doble de su tamaño. Gamma Trianguli gira tan rápido que es un esferoide achatado en forma, es decir, con forma de huevo acostado de lado. Al igual que Beta, Gamma Trianguli está rodeado por un disco polvoriento.

Alpha Trianguli, la segunda estrella más brillante de Triangulum, forma el vértice del triángulo. Su nombre común, Ras al Muthallath, proviene del árabe, que significa la cabeza del triángulo. También a veces se llama Caput Trianguli, que en latín significa "la cabeza del triángulo". En astronomía babilónica se describió como "la sembradora del arado". Un sistema binario, las estrellas de Alpha tardan 1,7 días en orbitarse entre sí. Están más juntos que Mercurio y el Sol. La primaria, cuyo nombre oficial es Mothallah, gira tan rápido que tiene forma de huevo como Gamma Trianguli. Es unas trece veces más luminosa que el Sol, con un radio medio aproximadamente tres veces mayor que el del Sol. La estrella secundaria es una enana roja.

Al menos tres de los sistemas estelares de Triangulum tienen planetas. Dos de ellas son estrellas similares al sol, una con dos gigantes gaseosos y otra con un gigante gaseoso conocido. Además, el gigante naranja HD 13189 tiene un compañero que tarda 472 días en orbitar. Su masa es entre 8-20 veces mayor que la de Júpiter, pero no se puede determinar lo suficientemente cerca como para saber si es un planeta gigante o una estrella fallida conocida como enana marrón.

Objetos del cielo profundo
Triangulum contiene una impresionante selección de objetos interesantes, incluido 3C 48, el primer quásar jamas visto. Lo que ahora llamamos cuásares alguna vez fueron simplemente fuentes de radio. Algunos años después de su descubrimiento, 3C 48 fue identificado como un quásar. Un quásar es el núcleo altamente luminoso de una galaxia distante, probablemente impulsado por un agujero negro supermasivo.

Hay muchas galaxias en Triangulum: espiral, elíptica, enana y más. Un par intrigante es NGC 672 e IC 1727, a unos 18 millones de años luz de distancia. El astrónomo anglo-alemán William Herschel (1738-1820) descubrió la espiral barrada NGC 634 en 1786. El astrónomo galés Isaac Roberts (1829-1904) descubrió la espiral enana IC 1727 un siglo después.Los telescopios aún no eran lo suficientemente buenos como para distinguir sus descubrimientos como galaxias distantes. Luego tardó otro siglo en descubrir que las dos galaxias a veces se acercaban lo suficiente como para provocar la formación de estrellas.

Sin embargo, de todas las espléndidas galaxias, la joya es la magnífica galaxia Triangulum (M33). Es el tercer miembro más grande del Grupo Local de galaxias, de las cuales la Galaxia de Andrómeda (M31) y nuestra Vía Láctea son las más grandes. Hay alguna evidencia de que M33 es un satélite de la galaxia de Andrómeda.

En 1784 William Herschel descubrió NGC 604, una enorme guardería estelar. Tiene 1300 años luz de diámetro, casi 100 veces el tamaño de la Nebulosa de Orión más conocida.

La galaxia Triangulum también contiene el más grande conocido agujero negro de masa estelar. Este tipo de agujero negro es creado por el colapso gravitacional de una estrella masiva. El agujero negro de Triangulum, M33 X-7, tiene aproximadamente 16 veces la masa del Sol.

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