¿Hallazgos incidentales que ayudan o asustan a los pacientes?
Con el cuidado de la salud en los Estados Unidos bajo la presión del envejecimiento de la población y las crecientes expectativas de detección temprana de enfermedades y la correlación de los tratamientos que salvan vidas, ¿puede el sistema continuar enfocándose en hallazgos incidentales? ¿Qué pasa con los pacientes atrapados en el medio?

Los defensores de las imágenes frecuentes señalan que la vida es preciosa y los costos, sin importar cuán altos sean, son irrelevantes en comparación con el resultado opuesto. Después de todo, los hallazgos incidentales detectan aneurismas, tumores, cálculos biliares y renales, y obstrucciones renales desde el principio. ¿No es este uno de los beneficios de contar con tecnología avanzada ya que podemos mejorar la vida útil y la calidad de vida durante esos años? ¿Cómo puede la vida humana convertirse en poco más que una entrada en una hoja de contabilidad?

Nadie aboga por eliminar las imágenes médicas, pero hay expertos que dicen que ahora tenemos un caso de algo demasiado bueno. Una "mayoría" de esos hallazgos incidentales son anormalidades leves; cosas notadas como un poco desagradables pero no suficientes para generar inquietudes. O los hallazgos son tan pequeños como el clavo suelto, que en la imagen general, no hay evidencia suficiente o un tamaño de muestra adecuado para justificar una mayor investigación.

Contrastando las ideas de más pruebas, mejor son los costos de oportunidad que soportan tanto los médicos como los pacientes. Los pacientes terminan teniendo que perder tiempo del trabajo para cada prueba de seguridad posterior. Esto no es nada en comparación con la agitación y la ansiedad que experimentaría un individuo durante los períodos de espera tanto para la prueba como para el resultado.

La ansiedad es difícil de cuantificar, pero sus implicaciones son de largo alcance en la vida diaria. Preocuparse por si tiene la temida enfermedad aumenta la carga de estrés. Por supuesto, el resultado positivo de una falsa alarma es tranquilizador, pero algunos médicos se preguntan si es mejor evitar la angustia mental por completo.

Otra preocupación es la exposición adicional a la radiación con cada examen médico. Los críticos advierten que toda esta radiación puede estar poniendo a los pacientes en un mayor riesgo de desarrollar las mismas condiciones para las que se les realiza la prueba en primer lugar. Algunas personas creen que el pequeño riesgo vale la pena si conduce a una detección temprana, otras preferirían evitar las pruebas tanto como sea posible y someterse solo a las necesarias.

¿Qué constituye "necesario" y cómo los médicos comienzan a hacer esa distinción?

El médico remitente está atrapado entre la atención del paciente y la realidad del aumento de los costos médicos. Más pruebas significan más datos clínicos para clasificar y requiere aún más pruebas con aún más resultados. Demasiada información significa perder los puntos más importantes en toda la cacofonía. Los médicos también se quejan del papeleo adicional y los costos involucrados en solicitar referencias para justificar la prueba.

Esto suena mercenario, pero en una época de escasez de médicos, los médicos con poco tiempo preferirían poner sus servicios a trabajar para más pacientes y menos papel. Es una espada de doble filo para decidir qué tipo de atención y cuánto requiere cada paciente. Además, si los datos son confusos o cuestionables, los proveedores de atención médica están menos seguros de que sus decisiones se basan en la información más confiable en comparación con el último byte de sonido.

Los radiólogos, así como los médicos que derivan, también temen las consecuencias legales de vivir y operar en una sociedad litigante. La incertidumbre de un hallazgo incidental podría traducirse en posibles demandas en el futuro si no se aborda un asunto, por pequeño que sea. Simplemente es más fácil ordenar otra prueba que intentar razonar con un paciente comprensiblemente preocupado una vez que la tapa está fuera de la caja de hallazgos incidentales.

La vida humana no debe reducirse a cuestiones de dólares y centavos porque cada vida es importante y los estadounidenses merecen tener acceso a la mejor tecnología de atención médica. Pero a medida que los costos de mantener esa atención se disparan, la trampa-22 se mantendrá obstinadamente. ¿Será mejor perder de vista esa uña suelta? ¿O deberíamos levantar el martillo sin importar los costos financieros y emocionales?

Este artículo se basa en la información presentada en 'Hallazgos de imágenes incidentales: estrategias para minimizar su impacto' Alec J. Megibow, MD, MPH, FACH, Universidad de Nueva York - Langone Medical Center, Nueva York, NY como parte del Simposio presidencial “Incidental Hallazgos en imágenes: ¿amigo o enemigo? NAMS 22a Reunión Anual Washington D.C.2011.

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