El cocodrilo americano es una de las dos especies que pertenecen a la familia Alligatoridae, siendo el otro el cocodrilo chino. Su nombre científico es Alligator Mississippiensis. Este reptil perteneciente a la orden Crocodilia se considera un depredador del ápice en el sudeste de los Estados Unidos. Los numerosos estados con poblaciones de caimanes son: Carolina del Norte y del Sur, Georgia, Florida, Luisiana, Alabama, Arkansas, Mississippi, Virginia, Oklahoma y Texas. Las poblaciones más grandes se encuentran en Florida (1 a 1.5 millones) y Louisiana (1.5 millones). Estos números son sorprendentes cuando se considera que el cocodrilo americano pertenecía a la lista de especies en peligro de extinción en 1967. Se recuperó en 20 años, para sorpresa de todos, y fue retirado de la lista en 1987. Esta sorprendente recuperación se debió en parte a la asociación de grupos protectores y leyes, así como granjas de caimanes.

Este reptil se puede observar en los humedales donde prosperan. De hecho, los científicos dicen que los humedales necesitan caimanes tanto como los caimanes necesitan humedales. Su relación es bastante simple. Los caimanes se alimentan de roedores y otros animales que pueden destruir la vegetación debido a una población de gran tamaño. Los caimanes ayudan a garantizar un equilibrio natural que permite que las plantas y los animales vivan en buenas condiciones, evitando el hambre.

Un cocodrilo americano maduro generalmente muestra un color de piel verde, gris, oliva, marrón o negro. Curiosamente, el color de su piel depende de la vegetación y el nivel de acidez de su entorno. Cuanta más vegetación, más verde es, mientras que un mayor nivel de acidez hará que la piel tenga un color más oscuro.

Los machos son más grandes que las hembras. La longitud de un cocodrilo macho variará de 3 a 4.6 m (10 a 15 pies) y alcanzará un peso de 453 kg (1,000 lb). Las hembras alcanzarán una longitud máxima de 3 m (9.8 pies).

Hay tres hechos extraños con respecto al cocodrilo americano. La primera es que este reptil tiene la mordedura más fuerte jamás registrada por cualquier animal vivo. La medida de su mordida es 2,125 lbf (fuerza de libra). La segunda es que, curiosamente, los caimanes no tienen cuerdas vocales. Digo extraño porque se los puede escuchar gritar o usar sonidos infrarrojos (sonidos por debajo de 20 Hz (Hertz), que causan vibraciones conocidas como danza de cocodrilo. Ellos gritan al aspirar el aire a los pulmones y expulsarlo intermitentemente, emitiendo sonidos profundos. El último es que los caimanes pueden sumergirse durante largos períodos de tiempo, dependiendo de su nivel de actividad. El tiempo puede variar desde horas si nadan tranquilamente hasta 20 minutos si cazan o nadan más rápido. Pueden hacerlo desviando su sangre entonces sus pulmones no necesitan tanto oxígeno.

A diferencia de la mayoría de los reptiles, se sabe que las hembras permanecen con sus parejas después de la reproducción. Algunos han estado juntos por años. Se sabe que el cocodrilo americano se apareará en la primavera. Se puede escuchar gritar en las congregaciones para atraer a las mujeres. La hembra construirá un nido de ramitas, hierba y barro. Pondrá de 20 a 50 huevos blancos y los cubrirá con vegetación. A medida que la vegetación se descompone, la temperatura aumentará, manteniendo los huevos calientes. La temperatura determinará el sexo de las crías. Las temperaturas que oscilan entre 32 y 34 grados Celsius (90 a 93 grados Fahrenheit) producirán machos, las temperaturas que oscilan entre 23 y 30 grados Celsius (82 a 86 grados Fahrenheit) producirán hembras y las temperaturas intermedias producirán ambos sexos. Tan pronto como nazca un bebé, producirá sonidos agudos, alertando a la hembra que lo desenterrará rápidamente.

Los bebés permanecerán con su madre durante los primeros cinco meses de su vida. Se alimentarán de la yema en el estómago durante varios días antes de cazar insectos, larvas, peces pequeños, caracoles, arañas, invertebrados y gusanos. A medida que crecen, también incluirán peces más grandes, pequeños mamíferos (ratas, ratones), ranas y moluscos. Los bebés son rayados, amarillos y negros para ayudar a camuflarse de sus depredadores: serpientes, mapaches, tortugas, osos negros americanos y lobina negra. La parte extraña es que estos mismos depredadores se convertirán en parte de la dieta del cocodrilo americano cuando llegue a la edad adulta entre los 8 y los 13 años de edad. Como adultos, este reptil se alimentará de casi cualquier cosa, agregando las siguientes criaturas a su dieta: carroña, venado, jabalí, perros, ganado, ovejas y la pantera de Florida.

La vida media del cocodrilo americano, en el desierto, oscila entre los 35 y los 50 años.

Desde 1948, ha habido 275 ataques no provocados en Florida, 17 de ellos son mortales. Solo ha habido 9 ataques fatales en todo Estados Unidos desde los años 70 hasta los 90. De 2001 a 2007, 12 muertes estuvieron relacionadas con ataques de caimanes. En mayo de 2006, 3 personas fueron asesinadas en una semana, 2 durante el mismo día.

Una atracción turística inusual que nació a principios del siglo XX y que aún permanece en la actualidad es la lucha de caimanes. Esta actividad nació de mitos y temores de dos tribus ubicadas en Florida.

Si bien las granjas de cocodrilos contribuyeron a la sorprendente recuperación de la población de cocodrilos estadounidenses, sus objetivos ahora apuntan a las ganancias en lugar de los problemas ambientales. Aproximadamente, se producen 45,000 pieles en estas granjas, que varían en un promedio de $ 300 por piel.La carne de cocodrilo también ha aumentado recientemente en demanda ya que se venden 140,000 kg (300,000 lb) de carne cada año. La carne se utiliza en: sopas, estofados y jambalaya.

Me parece triste que algo que nació con un objetivo humilde ahora se centre en explotar esta especie. Ciertamente espero que la avaricia no lleve al cocodrilo americano al borde de la extinción. Supongo que, aunque haya una demanda, habrá una oferta. ¡Hagamos algo al respecto!

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Retrato de cocodrilo americano, Florida, ...
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Instrucciones De Vídeo: Cocodrilo americano (Crocodylys acutus) en el estuario de río Grande (Septiembre 2020).